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愛普生 用30年顛覆傳統印刷

更新日期:2019-11-11

“我想反問大家一個問題,你們心中最理想、最終極的印刷技術是怎樣的?”精工愛普生集團總裁碓井稔在訪談結束時,向在座者拋出了這個問題。

這個問題絕非碓井稔一時興起,而是愛普生的工程師們幾十年來苦苦求索的答案。

在打印機領域,愛普生獨樹一幟地開發出壓電噴墨打印技術,并在此基礎上推出商用噴墨打印機。憑借著環保、高精度、低成本、高速打印的顛覆性優勢成為打印行業的洗牌者。在探尋終極打印技術的路上,愛普生從提出問題,到階段性的實現目標,用了30年。

早在1968年,愛普生發明了世界上第一臺小型電子打印機EP-101,一直到上世紀80年代,愛普生還是以生產針式打印機為主的公司。

上世紀80年代,大家普遍認為激光打印技術、印刷行業的傳統打印技術是高效率高品質的代表,但是愛普生卻選擇研發技術難度更大的微壓電噴墨打印技術,而且這項技術在當時還處于初級階段。

“總有一種勢力希望延續成熟完善的解決方案,他們不希望有改變,但我們認為這不是未來的方向,未來的發展是超越我們想象的,需要打破固有思維。”碓井稔說。

愛普生堅信,微壓電技術可以實現更流暢的噴墨打印,擁有更廣泛的墨水適用性,且更加耐用,遂決定將公司在打印領域的研發資源集中在完善這項技術上,碓井稔說,“我們希望可以打造終極打印頭平臺。為此,我們用數年時間,不斷改進微壓電打印技術。如今我可以很自豪地說,我們的打印技術可充分滿足人們的工作生活所需要。”

直到近來,全球的印刷專家認為包裝材料的高度整飾性以及包裝印刷的安全性是印刷領域的兩大趨勢,但這需要適當的印刷設備、印刷油墨、承印物以及印后加工技術共同配合完成。

而早在30年多年前,愛普生就已經投身其中。

三代微壓電,研發三十載

1984年,愛普生研發出了壓電打印技術,推出“第1代”噴墨壓電打印頭,并發售了愛普生第一款噴墨打印機。當時,這款打印頭的噴嘴密度為120npi。

愛普生成功地證明了微壓電技術在打印領域的潛力,此后,噴墨打印領域形成了微壓電技術和熱發泡技術兩個陣營。愛普生在微壓電領域投注巨大的研發力量,傾十年之功,于1993年確立了“第2代”高性能噴墨打印的“微壓電技術”,并將這一技術搭載在面向消費者的打印機上。

又十年,2013年,愛普生開發出“第3代”最新技術,即“Precision Core微薄膜壓電式打印芯片”,同時也擴展到商業和工業打印機領域。

“PrecisionCore”打印頭采用獨有的薄膜壓電技術以及MEMS(Micro-Electro-Mechanical System,電子機械系統)技術制成。打印頭的噴嘴密度是300npi,輸出分辨率提升到目前的600dpi,是愛普生精確度最高的打印頭。

打印頭通過精密地控制施加在壓電元件上的電壓,以每秒最高可達5萬次的速度,經由獨立控制的單個噴嘴將墨水噴射到正確的位置。從噴嘴的噴墨量和噴墨速度的偏差來說,雖然會因為墨水特性而有所差異,但是已經能做到將偏差的百分率控制在個位數。

由于這些技術特性,“PrecisionCore”打印頭在使用中具有兩方面的優勢,一是墨水通用性強,滿足家用、辦公、商業、工業等多種用途;打印頭的耐用性強,尤其適合辦公、商業、工業用途;二是打印頭密度高,能夠精確控制墨滴,在多種介質上實現高畫質打印。

PrecisionCore打印頭從2013年開始生產,至今已經有5年以上的生產使用經驗。愛普生在全球與壓電式打印頭相關的專利有接近3,000項,并且這些成果反映在了打印頭技術上。

PrecisionCore噴墨打印頭技術同樣兌現了愛普生30年研發的目標,碓井稔說,“借助微壓電打印技術,我們為打印領域的發展做出了突出貢獻”

用核心技術 “培育”競爭對手

與美國企業相比,日本企業的特點是長于硬件領域的創新。

如同windows、iOS系統那樣,愛普生有意將硬件領域的打印頭技術做成一個技術平臺,讓其成為支撐未來產業發展的核心技術。

在愛普生的愿景中,該技術未來可用于各個應用場景,既有傳統的印刷業,也可超出傳統印刷領域,拓展至3D打印、生物半導體、電子等全新的應用領域,此外還可以幫助人們更好地改善生產過程,提高生產效率。

把硬件的核心技術做成平臺,擴大市場占有率,愛普生此舉思慮長遠。

在《日本第一》一書中,傅高義調研后發現,日本企業有這樣的一種傾向:判斷一個企業的成績,不是根據它一年當中取得的利潤,而是根據它與其他企業相比,擴大了多少市場占有率。市場上的占有率與長期的利潤有著密切的關系,這是為波士頓咨詢公司所證實。隨著市場占有率的增加及企業的擴大,就會保有較多的年輕的勞動力和更加現代化的設備,結果利潤也就增加了。因此,日本企業重視市場占有率是有它一定的道理的。

只有當越來越多的人采用噴墨打印頭技術作為基底技術,規模上來,整個生態才能良性運轉。

同時,碓井稔特別提到,不要固執地認為僅僅產品的品質好客戶就能買單,“品質還包含著社會、客戶對成本的要求,對交貨期的要求,種種因素統一在一起,才構筑了對于品質的理解。如果認識不到這點,只是固執地以技術為導向追求品質,在某個方向爭老大,這不具有普世價值。我們希望所有人都能理解這一理念。”

在進入中國市場時,愛普生采用“科技+本地化”的戰略,向中國合作伙伴開放打印頭的銷售。同時愛普生秉承開放協作的精神,聯合眾多國內領先的板卡制造商、墨水供應商,將打印頭作為核心技術硬件,提供更多整合解決方案,為國內噴墨設備制造商乃至印刷行業帶來全新的商機。

由于中國合作伙伴也將生產銷售帶有愛普生打印頭的打印設備,一定程度上會對愛普生的打印機構成市場競爭。碓井稔對此很坦誠,“我們不是沒有這方面的擔憂,但我們的想法是,打印機性能的提升不能孤注一擲地僅靠打印頭這項技術,還需要軟件能力、全球銷售網絡以及打印效率等因素的提升。”

愛普生希望通過這樣的一個競爭機制,促使自身不斷改進技術,自我提升。

碓井稔說,“愛普生是一家始終致力于通過技術創新來實現新價值的企業,一個卓越的團隊,不僅每個成員都能發揮個人的最大價值,同時每個成員還要有卓越的團隊合作精神。如果只靠某個明星成員,這絕不是一個卓越的團隊。因此我們希望有競爭,有合作,通過競爭促使我們改進。”

截至目前,愛普生在中國已和超過50家合作伙伴建立了合作關系。未來,還將向合作伙伴持續輸出優質解決方案,一起做大打印頭市場。

“每當我來到中國,中國的企業所表現出的活力、速度和遠見都給我留下深刻印象。我相信,憑借多年來不斷升級的核心技術,我們加強與中國合作伙伴的密切合作,能夠共同推進噴墨領域的創新與發展。”碓井稔說。

節能環保催生全新商業模式

如今,打印頭市場的前景十分廣闊。全球市場規模在8.39億美元,其中,中國占全球市場份額的48%,是全球最大的打印頭市場,并已成為打印頭銷售的核心地區。

中國正處于產業升級的關鍵時期,這其中存在大量的機會。

一方面,紡織印染、廣告傳媒等行業都在尋求技術升級。

以紡織印刷行業為例,這一行業多采用傳統的絲網印刷,需要非常多的勞動力,印刷過程顏料浪費嚴重,又因為涉及到非常多的幅面印刷,需要有能夠操作這些大幅面印刷的生產車間。

設計師的痛點在于,有了好的設計方案,由于受制于印刷現狀也不能很好地讓設計落地。因此,想要實現定制化的要求,在傳統的印染環境中是不可能實現的。

而愛普生的噴墨打印技術可以與數字印刷和互聯網結合,實現乘數效應,并且催生全新的商務模式。

比如,愛普生歐洲數碼中心原本是占地面積很大的工廠,后來因為引入了愛普生的印刷設備,工廠的占地變小,但是生產品質和效率提升。這個數碼中心節約出來的地方建起了一個大商場,這對當地的生活帶來了便利,同時也超越了想象,助力一個新世界的構建和成立。

另一方面,隨著環保意識在各領域的不斷深入,中國政府也在不斷升級環境保護力度,并進一步加強對工業生產的監管力度。尤其是印刷行業,人們的第一反應就是染污環境,消耗大量水資源,還需要不斷地更換耗材和零部件。

日本政府早在上世紀60年代開始就制定了嚴格的環境保護法案,日本企業在產品研發時,亦是主動將環境保護作為重要的考量標準。因而,環保一直都是愛普生最具亮點的特色之一,全公司業務已經與14項聯合國可持續發展目標相對接。與傳統印刷技術相比,獨特的微壓電打印技術,可實現無需加熱的打印,有效降低用水用電量,減少資源浪費及臭氧排放。

碓井稔說,“我們需要對傳統印刷方式和激光印刷方式進行改進,因為在大幅面印刷中,有很多的染料浪費在不該印刷的地方。而噴墨技術可以實現精準控墨,這是助力開創新世界的一個技術。”

無邊界的創新

盡管愛普生在優勢市場擁有領先技術與經驗,但世界變化斗轉星移,眾多公司包括新興創業企業在內,都選擇利用前沿的數字化技術,不斷研發出創新產品及解決方案。

愛普生連續八年榮獲世界知識產權機構(WIPO)頒發的“The top 100 global patent applicants(全球前100名專利申請人)”的獎項。在全球打印頭制造商中,只有愛普生獲得了這項殊榮。除了壓電式打印頭和打印機以外,愛普生還努力磨煉投影機和機器人等獨創的核心技術,結合先進的制造能力,不斷創新。

“但是,任何公司都不可能僅憑一己之力就實現所有領域的增長。”碓井稔說。目前除了標識、紡織品和標簽領域的制造商,有很多其他領域的公司也致力于實現噴墨創新,這些公司在建筑材料、瓷磚、裝飾、生物技術、電子產品等領域更加了解消費者需求,這會成為愛普生拓展業務領域的寶貴資源。

除了打印機、投影機、機器人,愛普生還擁有眾多優秀的產品和技術,可拓展的空間十分廣闊。自動駕駛領域需要精度非常高的傳感器,而傳感器中的石英技術正是愛普生的強項。“智能眼鏡”在基礎設施中也會有非常好的應用前景。

碓井稔希望與中國進行共同開發,因為要用好這樣的技術除了需要有經驗的人員,還需要創新試驗,愛普生的長項在硬件,若要硬件發揮價值,就需要與各領域的優秀人才、技術、場景和應用平臺相結合,發揮乘數效應。

“愛普生要成為一家不可或缺的公司,這就意味著我們要和本土客戶一起建設可持續發展的社會。我認為中國是非常有創新創業精神的國家,未來一定是一個用少量投資就能讓想法落地的社會。我們的技術能夠提供這樣的基礎,讓中國富有創造力的創業者走向世界。”

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